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Panamá cuenta con cinco culturas indígenas que han estado en Panamá desde antes que Colón naciera.

La primitiva población indígena estaba formada por los caribes, al E., los chocoes, al S., y los chibchas, que ocupaban las tierras altas del Oeste.

 

En el siglo XVI, cuando los españoles llegaron al istmo por primera vez, estaba ocupado por los indios Cuna, Guaimí, Chocó, entre otras etnias. Este cruce de razas derivó en el crecimiento de la población mestiza. Durante los tiempos coloniales, se trajeron esclavos desde África, y así se desarrollaron más tipos raciales cuando los negros llegaron al país. Durante el siglo XIX, con la construcción de las vías ferroviarias de Panamá - Colón, arribaron nuevos grupos raciales - Norteamericanos (primariamente desde Estados Unidos), Franceses y Chinos. Durante la construcción del canal, llegaron más norteamericanos, y también negros (desde Barbados Británica y Jamaica), españoles, italianos, y griegos.

Concentrándose en una pequeña parte de la población, los indígenas se diseminas por una extensa área, ya sea en las selvas tropicales o en la planicie. El grupo indígena mas numeroso lo conforman los Guaymí, quienes habitan en las provincias del oeste de Chiriquí, Bocas del Toro, y Veraguas. Los próximos en números son los Cuna, quienes se encuentran en el archipiélago de San Blas y en las costas cercanas. Los Chocó viven principalmente en la provincia de Darién.

Todos estos grupos preservan sus lenguajes nativos, pero muchas personas de estos grupos también hablan español. A pesar que basan su subsistencia cultivando, pescando o cazando, algunos indígenas Cuna son comerciantes, marinos y mecánicos o trabajan en otros oficios. También muchos Guaymíes trabajan en las plantaciones de banana al oeste panameño.

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